Un equipo internacional de científicos, con participación española, ha desarrollado una nueva herramienta que permite detectar la contaminación del agua subterránea para consumo humano sin necesidad de analizarla en un laboratorio. El avance fue presentado este jueves, en Zurich, por un grupo de investigadores entre los que se encontraba el español Luis Rodríguez Lado, de la Universidad de Santiago de Compostela y coautor del estudio.

Este modelo estadístico, que será publicado en la revista Science, ha sido puesto a punto en China y se ha basado en la detección de arsénico en aguas subterráneas. “Aunque su uso no está limitado a China ni tampoco al arsénico y puede resultar adecuado para la detección de áreas contaminadas por otros productos en otras partes del mundo”, explicó el doctor español.

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En el caso de China, este producto, altamente venenoso, amenaza al menos a diecinueve millones de seres humanos que viven en zonas donde las aguas subterráneas están contaminadas con arsénico. Los primeros casos de envenenamiento fueron diagnosticados en los años setenta y el número de afectados ha continuado aumentando desde entonces.

El modelo diseñado por el equipo de Rodríguez Lado permite analizar las aguas subterráneas sin recurrir al análisis de las aguas contaminadas en laboratorio, método que necesita un enorme presupuesto y que también necesita una inversión de tiempo muy grande, sobre todo en el caso de zonas geográficas de gran extensión como China.

La novedad de este método está en la aplicación de un modelo de riesgo, en las áreas afectadas por el arsénico, relacionando la información geoespacial con datos analíticos del Programa de Detección Nacional para delimitar las zonas de alto y bajo riesgo de acuerdo al valor guía recomendado por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Partiendo del valor guía recomendado por la OMS, que se sitúa en 10 µg por litro, se puede calcular la población potencialmente expuesta al riesgo de envenenamiento por arsénico sin pasar años analizando los pozos de agua subterránea susceptibles de representar un riesgo para la salud humana.

APLICABLE A OTRAS ZONAS DEL MUNDO

De acuerdo con los investigadores, este modelo de análisis tiene la ventaja de su bajo coste y la reducción del tamaño de las zonas que deben ser analizadas ya que requiere sólo un número reducido de parámetros geoespaciales para llegar a una conclusión sobre el estado de las zonas afectadas.

Además, es aplicable a otras zonas del mundo, especialmente las que se encuentran en zonas áridas como las del noroeste de Argentina y Chile o en otras donde se ha registrado una alta concentración de arsénico como Mongolia, Kyrgyztan, Kazakhstan, el suroeste de Estados Unidos y numerosos países asiáticos entre ellos Bangladesh.

“Una escalada global esperamos que nuestro trabajo se ponga en relieve la importancia de la calidad del agua para el consumo humano y que ayude a implantar políticas de prevención que mejoren el bienestar de personas especialmente en los países en desarrollo”.

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